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La oxitocina es una hormona que se produce en el hipotálamo y es liberada al torrente sanguíneo por la glándula pituitaria. Su función principal es facilitar el parto, que es una de las razones por las que se llama la “droga del amor” u “hormona del amor”.

La oxitocina estimula la contracción de los músculos del útero y potencia la producción de prostaglandinas, que también aumentan las contracciones uterinas. A veces se administra oxitocina a las mujeres que tardan en dar a luz para acelerar el proceso. Una vez nacido el bebé, la oxitocina ayuda a transportar la leche desde los conductos del pecho hasta el pezón y a fomentar el vínculo entre la madre y el bebé.

Los niveles bajos de oxitocina se han relacionado con síntomas de depresión, incluida la depresión posparto. Los investigadores han estudiado si la administración de oxitocina en forma de píldora o aerosol nasal podría ayudar a aliviar la ansiedad y la depresión, pero hasta ahora los resultados han sido decepcionantes. En parte, esto se debe a la dificultad de esta hormona para atravesar la barrera hematoencefálica.

Una forma más prometedora de aumentar la oxitocina de forma natural es el ejercicio. Un estudio observó un aumento de los niveles de oxitocina medidos en la saliva de los participantes tras un entrenamiento de artes marciales de alta intensidad. La música también parece tener la capacidad de aumentar los niveles de oxitocina, sobre todo cuando se canta en grupo, lo que añade un elemento de unión.

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La primera descripción de la acción uterotónica de los extractos hipofisarios fue realizada por Sir Henry Dale en 1906 (1). Unos años más tarde, Ott y Scott (2) demostraron que, además de su efecto sobre la actividad uterina, los extractos de la hipófisis posterior también favorecen la eyección de leche – las dos actividades principales de la oxitocina (OT), cuya estructura y síntesis no fueron dilucidadas hasta 50 años más tarde por du Vigneaud y colaboradores (3).

La OT se sintetiza en neuronas magnocelulares con cuerpos celulares en los núcleos supraóptico y paraventricular del hipotálamo y axones que se proyectan a la neurohipófisis, donde se almacena y se libera a la circulación.

Se creía que la OT así como la arginina vasopresina (AVP) eran liberadas exclusivamente de la neurohipófisis aunque Ott y Scott (2) reportaron que los extractos de otros tejidos como el cuerpo lúteo, la glándula pineal y el timo tienen las mismas propiedades eyectoras de leche. Estas observaciones fueron completamente pasadas por alto. Sin embargo, estudios recientes han demostrado que la oxitocina es una hormona ubicua, sintetizada en muchos sitios, y se ha atribuido a este péptido una gran variedad de actividades fisiológicas.

Droga de oxitocina

La oxitocina es una hormona que actúa sobre los órganos del cuerpo (incluidos el pecho y el útero) y como mensajero químico en el cerebro, controlando aspectos clave del sistema reproductor, incluidos el parto y la lactancia, y aspectos del comportamiento humano.

La oxitocina se produce en el hipotálamo y es secretada a la sangre por la hipófisis posterior. La secreción depende de la actividad eléctrica de las neuronas del hipotálamo: se libera en la sangre cuando estas células se excitan.

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Las dos acciones principales de la oxitocina en el organismo son la contracción de la matriz (útero) durante el parto y la lactancia. La oxitocina estimula la contracción de los músculos uterinos y también aumenta la producción de prostaglandinas, que incrementan aún más las contracciones. La oxitocina manufacturada se administra a veces para inducir el parto si no se ha iniciado de forma natural o puede utilizarse para reforzar las contracciones y facilitar el parto. Además, la oxitocina manufacturada suele administrarse para acelerar la expulsión de la placenta y reducir el riesgo de hemorragia intensa al contraer el útero. Durante la lactancia, la oxitocina favorece el movimiento de la leche a través de los conductos de la mama, permitiendo su expulsión por el pezón. La oxitocina también está presente en los hombres, ya que interviene en el transporte de esperma y la producción de testosterona por los testículos.

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Este descubrimiento le deparó un montón de sorpresas a Miyamichi, que pasó de estudiar la neurociencia del olfato a la de la paternidad al convertirse en padre. Para empezar, no esperaba que un único factor, la oxitocina, tuviera un efecto tan fuerte en los padres. “Mientras que las mujeres experimentan muchos cambios fisiológicos y endocrinológicos al convertirse en madres, se pensaba que los cambios neuroendocrinológicos en los hombres eran sutiles o inexistentes”, afirma. “Pero descubrimos que la oxitocina -una hormona asociada al parto y la lactancia- ejerce un fuerte efecto en los ratones macho”. Otro aspecto totalmente inesperado del hallazgo fue la plasticidad de los circuitos neuronales del hipotálamo. “Por lo general, se cree que las funciones del hipotálamo están mediadas por circuitos neuronales rígidos que no cambian una vez establecidos”, explica Miyamichi. “Nuestro trabajo es uno de los pocos estudios recientes que muestran plasticidad funcional y estructural en el hipotálamo”. Podría haber repercusiones para los padres humanos. “Un estudio ha informado de que los padres humanos que experimentan más contacto piel con piel con sus hijos tienden a tener niveles elevados de oxitocina en sangre”, dice Miyamichi. “Por eso especulamos que la oxitocina también desempeña un papel importante en los padres humanos”. El equipo se propone ahora explorar tanto los mecanismos que dan lugar a la plasticidad neural de los padres como la forma en que la oxitocina facilita las conductas de cuidado en los padres.

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